Može li Serena Williams ove sezone konačno i službeno postati najveća ikad?

U lovu na povijesni status

Trebao je to biti lagan posao za Serenu Williams, zagrijavanje pred pravo otvaranje sezone. Na terenu je nije bilo od rujna, od poraza u polufinalu US Opena od Karoline Pliškove; uzela je dovoljno vremena da zaliječi rame i odmori se finalni zalet prema povijesti – s 22 osvojena izjednačena je sa Steffi Graf i na dva je od Margaret Court.

Završilo se katastrofalnom izvedbom u vjetrovitom Aucklandu. Nije izgledalo nimalo lijepo – najbolja tenisačica današnjice uspjela je za dva sata i 13 minuta zapucati nevjerojatnih 88 neforsiranih grešaka i na kraju izgubiti od Amerikanke Madison Brengle, točno 70 mjesta slabije plasirane na WTA listi.

Naravno, sam po sebi poraz ne bi značio mnogo, događale su se Sereni slične stvari i ranije, no ovaj put automatski je za sobom povukao pitanje – koliko zaista može u 2017.? Je li došao kraj?

I opet, nije ni to ništa čudno.

Prije svega, Serena Williams je u Melbourne – gdje će idućeg tjedna započeti prvi Grand Slam sezone, Australian Open – stigla s 35 godina na leđima i treća je najstarija igračica u top 100 (starije su tek sestra Venus koja je 16. i Francesca Schiavone koja je na 96. mjestu). Usto je iza nje sezona u kojoj je nakon veljače 2013. i 186 uzastopnih tjedana na vrhu izgubila broj 1, preuzela ga je Njemica Angelique Kerber; sezona nakon koje je pitanje bliži li se kraj možda i najvećoj karijeri u ženskom tenisu postalo potpuno legitimno.

Uostalom, Pliškovoj su tek 24 godine. Elini Svitolinoj, od koje je izgubila u Riju, je 21, a finale French Opena Serena je izgubila od Garbine Muguruze, 23-godišnje sedme igračice svijeta. Među 10 najboljih je samo jedna tenisačica prešla tridesetu (Svetlana Kuznjecova), pet ih je staro 25 ili manje godina; nova generacija polako preuzima kontrolu i stvari na prvi pogled zaista izgledaju mnogo zanimljivije i neizvjesnije prije nekoliko godina kada je Serena bez problema dominirala.

Međutim, koliko su mlade igračice zaista prava konkurencija za Serenu Williams?

Ako je i dalje ‘unutra’, nitko joj ne može ništa

Dugo je Serena u vrhu, bilo je uspona i padova, ali njene najveće suparnice oduvijek su bile ozljede i ona sama. Već godinama nema pravog, konkretnog rivala. Na početku su to bile Venus i Jennifer Capriati – izgubila je četiri od prvih pet protiv njih, a 12 od 17 je otišlo u treći set – zatim prije ozljede Martina Hingis, kao i Justine Henin. Dobro joj je parirala i Elena Dementieva, ali protiv svih ovih igračica je imala pozitivan učinak.

Od 14 tenisačica koje su bile na broju 1 otkako je Serena 1999. započela profesionalnu karijeru, baš nijedna nema pozitivan učinak protiv nje. Njih osam se uspinjalo na vrh u posljednjih deset godina – Maria Šarapova, Ana Ivanović, Jelena Janković, Dinara Safina, Caroline Wozniacki, Kim Clijsters, Victoria Azarenka i Angelique Kerber – i zajedno su uspjele upisati tek 17 pobjeda iz 101 pokušaja.

Brojke ne izgledaju nimalo impresivno ni kad su mlade igračice u pitanju – top 10 najboljih svjetskih tenisačica danas kombinirano ima tek devet pobjeda protiv Serene, a da je čak četiri igračice – uključujući i treću na svijetu, Agnieszku Radwansku – nikada nije svladalo.

Kerber je prošle sezone napravila čudo i dohvatila dva Grand Slama, srušila Williams s trona, ali je svakome jasno da je Serena bila ta koja je digla nogu s gasa i odigrala sezonu za zaborav. Bez obzira na to, i bez obzira na godine, razlika u kvaliteti i dalje je ogromna – Amerikanka je još uvijek dominantna sila svjetskog tenisa i bit će tako dok je god glavom unutra, dok je god posvećena igri. Lov za Court i njena 24 Grand Slama najveća je moguća motivacija; Serena godinama živi za priznanje, za neslužbenu titulu najbolje svih vremena, a ova dva bila bi samo potvrda, crno na bijelo. Najbolja svih vremena.

Dosad je šest puta osvajala Melbourne i nekoliko puta bila pobjednica turnira u predigri prvog Grand Slama. No, ono što Serena do sada nikada nije uspjela je da u istoj godini osvoji i jedno i drugo – 2007. je u četvrtfinalu Hobarta izgubila od Sybille Bammer, pa u finalu AO dobila Šarapovu. 2009. i 2010. gubila je u Sydneyu od Dementijeve, a onda slavila u finalima protiv Safine i Henin. 2013. i 2014. Williams je slavila u Brisbaneu i gubila u Melbourneu. Zvuči kao prava tradicija.

Dakako, pitanje na koje ćemo ove sezone dobiti odgovor je koliko je zaista Williams i dalje ‘unutra’. Izdanja poput onog u Aucklandu i 88 neforsiranih u stanju je iskoristiti svatko tko ozbiljnije igra tenis. Serena je ta koja ima kontrolu, koja odlučuje i koja za najveću suparnicu ima sebe samu – bude li sve po njenom planu, i dalje joj realno nitko ne može ništa.